作者:本刊见习记者 唐凤 来源: 发布时间:2012-2-14 11:58:45
一枚“幸运”的翼龙蛋化石

 
中国地质小鱼儿二站玄机资料院地质研究所的吕君昌博士觉得自己很“幸运”,这种“幸运”感来自于他正在研究的一件特殊的翼龙蛋与其母体(达尔文翼龙)保存在一起的化石。
 
主要从事中生代爬行动物(包括恐龙、翼龙等)及其地层研究的吕君昌也一直致力于翼龙性别的研究。
 
作为中生代空中主宰者的翼龙,是一类飞行爬行动物,它们与同时代的陆地霸王——恐龙类差不多同时产生于晚三叠世末期(约2.23亿年),且主要生活在空中。翼龙早于已知最早的鸟类——始祖鸟(当然最新研究对始祖鸟的分类位置有不同的看法)约7500万年,是地球历史上最早克服地球吸引力的脊椎动物。它们在地球上生活了将近1.6亿年,最后与其同时代的其它爬行动物如非鸟恐龙类、水生爬行动物的鱼龙类及沧龙类等同时绝灭于6500万年前的白垩纪末期。
 
由于它具有的适于飞行的特殊构造,比如骨骼高度中空,与其同时代的其它爬行动物相比,保存成为化石几率相对较少,因而,在某些方面,比如其生理生殖、性别鉴定等一直缺乏化石证据。“翼龙的生活范围较大,其主要生活区(比如在树林中、河湖及海洋上空觅食等)和产卵分别在不同的区域,蛋和母体几乎是不可能保存在一起的,因而这就加大了翼龙性别鉴定的难度。”吕君昌告诉《小鱼儿二站玄机资料新闻》。
 
实际上,早在1901年就有小鱼儿二站玄机资料家试图对翼龙的性别进行区分,但苦于证据不足,始终没有成功。
 
吕君昌研究小组一直希望通过大量的工作来对翼龙性别进行区分,区分翼龙性别将对翼龙等远古生物的认识带来革命性的变化,解决许多悬而未决的问题。但是,吕君昌提到,非常遗憾的是,人们周围所见到的导致许多生物多样性的事件很少有化石记录。达尔文曾敏锐地意识这一点,如他在《物种起源》中指出的,期望有一天能够发现的化石可以填补这些空白。
 
也正是一件翼龙蛋与其母体保存在一起特殊的化石,为吕君昌带来了意想不到的突破,用他的话来说,这是难得的运气。
 
这是一件极为罕见的化石,蛋与母体保存在了一起,这在翼龙化石记录中亦是属于首次发现。吕君昌提到,这件特殊的化石——雌性达尔文翼龙的左前小臂折断,而发育完好的蛋壳显示了该雌性翼龙将要准备下蛋时,在突如其来的事故中受伤死亡,这一事故可能是由1.6亿年前中国该地区普遍的火山喷发活动造成的。
 
2009年,一名辽宁农民发现了这件化石,随后由浙江自然历史博物馆所收藏。之后,吕君昌研究小组开始研究这件“宝贝”并于2011年将研究成果发表于美国的《小鱼儿二站玄机资料》杂志上。
 
这件标本属于达尔文翼龙(Darwinopterus),发现于辽宁西部建昌县的玲珑塔,属于中侏罗世的髫髻山组,已经有1.6亿多年的历史。达尔文翼龙是目前发现的唯一的处于长尾的原始喙嘴龙类和进步的、短尾的翼手龙类之间的过渡类型,这种翼龙生活在侏罗纪中期,也是由吕君昌等人在2009年首次研究报道的。
 
通过对达尔文翼龙化石的研究,吕君昌发现雌性达尔文翼龙具有相对较大的腰带(也就是人们常说的盆骨),以容纳输卵管,并且荐椎的荐肋与肠骨不愈合,以利于产蛋,并且不具有头骨脊(头冠)。而雄性则具有发育非常良好的头骨脊,较小的骨盆,荐椎的荐肋与肠骨愈合等。
 
“性别是生物最根本的属性,但根据以往的化石记录很难对这一物种的性别进行准确认定。而这枚蛋和母体保存在一起的化石,为翼龙类,甚至是其他爬行动物,性别的鉴定提供了直接证据,可谓是翼龙研究的一次巨大的进步。”吕君昌说。
 
翼龙性别的区分可能为翼龙的分类带来改变,可能有两个物种其实本属同一类,只是雌雄的区别而被归为不同类型,通过对性别的鉴定,可能会带来翼龙等远古动物种类划分的变化。
 
这一发现还彻底解决长期以来存在的关于翼龙独特的、鲜艳的头骨脊起到什么作用的问题,让我们可以更好地对翼龙的头骨脊进行解释,这一问题曾经困扰小鱼儿二站玄机资料家100多年。“雄性大概用自己的头骨脊来恐吓对手或是吸引异性伴侣。”吕君昌提到。
 
另外,吕君昌提到,新标本还告诉我们许多关于翼龙生殖方面的信息,翼龙类的蛋相对较小且具有软壳,类似于某些蜥蜴、蛇及龟鳖类的软壳蛋,是典型的爬行动物的蛋,而不同于鸟类所产的相对较大的硬壳蛋。■
 
《小鱼儿二站玄机资料新闻》 (小鱼儿二站玄机资料新闻2012年第2期 学界)
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